Reisverslag: Costa Rica door de ogen van Nathalie Meskens

Actrice en presentatrice Nathalie Meskens liet zich helemaal inpakken door het Centraal-Amerikaans land Costa Rica. Drie weken lang trok ze door de prachtige natuur, op zoek naar de beste surfspots, overweldigende jungle en rustgevende yogaplekken.  

La pura vida… zo noemen de Costa Ricanen het leven op hun hemelse plek op aarde. Ik wist het voor ik vertrok, maar pas nu voel ik tot in mijn diepste poriën wat het écht betekent. Een belevenis die ik graag met jullie deel!”

Avontuur, maar ook een bed

“Reizen naar een land waar je al heel je leven van droomt, dat is spannend. En als de verwachtingen zo hooggespannen zijn, kan de realiteit weleens tegenvallen. Maar Costa Rica loste alle verwachtingen in. Als je er nog niet bent geweest, raad ik je aan om dringend de gaatjes in je agenda te bekijken.”

“Tijdens de voorbereiding van mijn reis moest ik alles op voorhand boeken. Dat ben ik niet gewoon. Februari en maart zijn maanden die middenin het hoogseizoen vallen, dus alle leuke boetiekhotelletjes zaten vol of waren onbetaalbaar. Ik houd wel van avontuur, maar ’s nachts kruip ik toch liever in een echt bed in een kamer waar een poetsvrouw vooraf alle kleine, kruipende indringers heeft verjaagd. Begrijp me niet verkeerd: ik mik niet op de grote luxe, die is toch zowat onbetaalbaar in Costa Rica.”

San Jose als ideale uitvalsbasis

“Drie weken had ik om Costa Rica te ontdekken, dus ik heb lang niet alle mooie plekjes gezien. Voor de Caraïbische kant – je kan het land grofweg verdelen in twee kanten, de Pacific Coast en the Carribean – zal ik dus nog eens moeten terugkeren.”

“Ons vertrekpunt is de hoofdstad, San Jose. Na een vlucht van 12 uur wil ik even op adem komen en niet meteen doorreizen. Na heel wat online research wist ik ongeveer wat ik kon verwachten: musea, enkele belangrijke standbeelden, kunst op pleintjes, een overdekte mercado … Het is niet echt een stad waar je rustig door de staten kan kuieren eens de zon ondergaat, maar onveilig heb ik me nooit gevoeld.” 

“San Jose is vooral een centraal punt vanwaar je je rondreis start of een vertrekpunt voor uitstappen, bijvoorbeeld naar de prachtige Arenalvulkaan met zijn natuurlijke warmwaterbronnen, de waterval van La Paz of verschillende nationale parken op enkele uurtjes rijden.”

Warme, behulpzame tico’s en tica’s

 “Mijn vriend en ik slapen in een simpel hotelletje in een buitenwijk, San Ana. De jetlag jaagt ons al om 4 uur uit bed en we besluiten om de buurt te voet te verkennen. De zon komt op en het is opvallend hoeveel mensen al wakker zijn en de bergen op en af fietsen, voor de hitte hen overvalt. We springen op een bus met de locals op weg naar school of het werk, niet goed wetend waar we heen gaan. Hoe rustig zijn de tico’s en tica’s – mannen en vrouwen uit Costa Rica worden zo genoemd. En hoe respectvol en proper – niets valt naast de vuilbak op de bus.”

“Niet iedereen is het Engels machtig, dus in eerste instantie lijkt het soms alsof ze niet willen helpen. Maar het tegendeel blijkt waar: Costa Ricanen zijn ongelooflijk warm en behulpzaam. Een halfuur later wordt duidelijk dat we niet echt de juiste kant opgaan, dus we stappen uit en nemen een lokale bus in de richting van het centrum. Echt onder de indruk van de stad raak ik niet, en ik kan eigenlijk niet wachten om er de volgende dag op uit te trekken.”

Met de Uber naar het regenwoud

 “Braulio Carrillo, een van de grootste regenwouden van Costa Rica, staat hoog op mijn verlanglijstje. Wat normaal een uurtje rijden is met de Uber – enkel beschikbaar in San Jose trouwens – wordt door wegenwerken snel een rit van drie uur. Tijd zat voor een babbel met de bestuurster, Caroline, een advocate uit Venezuela die moest vluchten door de politieke situatie.” 

“Ze is zo dankbaar dat ze hier met haar kinderen een plek om te wonen vond en een job – ondanks het feit dat Uber hier illegaal is – waardoor ze haar kinderen naar school kan sturen en haar familie in haar thuisland kan onderhouden. Gastvrij Costa Rica. Ik ben er nog maar net, en ik ben al fier op het land.” 

“Of het niet frustrerend is om een job als advocate op te geven voor een bestaan als taxichauffeur, vraag ik Carolina. ‘Ik laat die gedachte niet toe. Ik ben blij dat ik überhaupt geld verdien en veilig ben’, zegt ze. Ik kan alleen maar stil worden bij zulke verhalen en mezelf beloven om de dingen thuis niet als vanzelfsprekend te beschouwen. Er zijn miljoenen mensen op deze wereld die elke dag moeten vechten en moeten óverleven.”

Een glimlach en een zoete ‘por favor’

“We komen aan bij het nationale park, maar de gids is al vertrokken. Gelukkig beschikken we over de gouden sleutel in Costa Rica: een glimlach en een zoete ‘por favor’. Locals doen er alles aan om je gelukkig te maken en je te helpen – je begint al een idee te krijgen van la pura vida – dus even later zijn we op pad met gids Lio.” 

“De wandeling is wonderlijk mooi. Ik ben verliefd op het regenwoud, zijn dieren en geluiden. Onze gids krijgt me zo ver dat ik nader tot op 20 centimeter van een tarantula en een ‘bullet ant’, die je kan doen verkrimpen van de pijn. Ze worden gebruikt in bepaalde rituelen om te tonen of je wel mans genoeg bent om te trouwen. Kolibries, luierikken, cappucijnaapjes … ik voel me als een kind van vijf in de dierentuin, maar dan in het echt.”

“En de kers op de taart is de zipline. Een aanrader, hoe toeristisch het ook is, maar het gevoel te vliegen temidden van die adembenemende natuur, is onbeschrijflijk.”

Surfen en mediteren tussen toppers

“Tijd om door te reizen naar onze eerste surfbestemming: Nosara, een toplocatie om met je surfplank de golven te trosteren én het yogawalhalla van de Pacifische kant. Het veel bekendere en populaire Tamarindo laat ik dus voor wat het is.” 

“Nosara is alles wat het beloofde en meer: een surfparadijs en top yogaspot, waar natuur en gezond eten centraal staan. Het dorp is klein en je kan er alles te voet, met de fiets of de quad doen. En al het lekkers van de wereld is verzameld in een paar straatjes naast de oceaan. Waar ik me in België soms een lastige klant voel, ben ik hier helemaal in mijn nopjes!”

“Elke ochtend worden we gewekt door een familie howler monkeys, bij ons bekend als brulapen. Geen zachte manier om uit je slaap gehaald te worden … Het klinkt alsof ze je willen waarschuwen voor een apocalyptisch drama om 5 uur ’s ochtends. Nu ja, om 6u sta je toch al op je surfboard in het water, want dan tref je de beste golven. Geen zaligere manier om wakker te worden dan op je surfplank, in heerlijk warm water!” 

“Een totaal nieuwe wereld gaat voor me open. Dit is niet zomaar een surfspot. Je ziet er toppers aan het werk, en ook fotografen met een megalens in de aanslag. Maar ook gemiddelde surfers zijn er bij de vleet, dus ik voel met niet geïntimideerd. Ook niet door de zee of de kracht van de golven, zoals dat vroeger weleens het geval was. Het is zelfs de perfecte plek om het surfen weer op te pikken. Ik surf er elke dag tijdens zonsopgang en zonsondergang. Je dag afronden op je plank, met de prachtige, ongerepte jungle achter je, werkt haast meditatief: je combineert een krachtige work-out met kalmte en rust in je hoofd.”

De mooiste surfplekken in Costa Rica

Deze surfspots heb ik zelf bezocht – er zijn er natuurlijk nog veel meer verspreid over het land. Dit is wat je er als surfer over moet weten:

 

· Playa Hermosa

Break type: beach break

Moeilijkheidsgraad: medium tot moeilijk

Ride direction: rechts en links

 

· Playa Guinones (Nosara)

Break type: beach break

Moeilijkheidsgraad: alle surfers

Ride direction: rechts en links

 

· Playa Santa Teresa

Break type: beach break

Moeilijkheidsgraad: alle surfers

Ride direction: rechts en links

 

· Playa Carmen

Break type: beach break

Moeilijkheidsgraad: alle surfers

Ride direction: rechts en links

 

· Playa Cabuya (Montezuma)

Break type: point break

Moeilijkheidsgraad: alle surfers

Ride direction: links

 

>> TIP: “Een goede sunblock is onmisbaar. Echt nodig daar, want je verbrandt in geen tijd!

Schaduw en yoga

“Na enkele uren surfen is het sowieso tijd om de schaduw op te zoeken, dus je hebt ruim de tijd om te ontbijten en lunchen, naar een waterval te cruisen, een yogasessie mee te pikken of wat te chillen in de hangmat in afwachting van je volgende surfsessie. Bovendien zijn de omgeving van Nosara en de vissersdorpjes meer dan de moeite om te ontdekken. Ik krijg er niet genoeg van.”

“Een yogasessie tussendoor bleek soms wel een beetje te veel van het goede, dus doe ik het met minder dan ik me had voorgenomen (dat was elke dag). Toch is yoga een fantastische ervaring op deze plek. Uitzonderlijke locaties liggen er voor het uitkiezen: hoog op een heuvel met zicht op de zee of midden in de jungle in een half-overdekte ruimte. Terwijl ik in een knoop zat waaruit ik mezelf niet meer dacht te bevrijden, klom een indrukwekkende iguana voorbij, op zoek naar eten.”  

“Maar ook de verdere omkadering was fantastisch: leraars van topniveau begeleiden je en ook mijn medeleerlingen laten mijn mond af en toe openvallen. En dat alles bij een temperatuur van ruim boven de 30 °C.”

De favoriete yogaspots van Nathalie Meskens

· Bodhi tree yoga resort (Nosara)

Doe je ‘downward facing dog’ recht in de jungle. Je wil je ogen gewoon niet sluiten om niets van de natuurpracht te missen. Toplocatie!

 

· Horizon Ocean View (Santa Teresa)

Yoga op het hoogste dek van een mini-ecohotel. Je hebt een prachtig zicht op de zee vanop de heuvel. Blijf na de les zitten voor een lekker ontbijt op het kleine terras net onder het yogadek. Hummus en glutenvrije pannenkoeken om van te smullen. 

 

· Pranamar (Hermosa)

Beste yoga aan het strand. Nadien kan je terecht in het restaurant met de voetjes in het water voor onvergetelijke guacamole en poco loco.

Met een vissersboot naar Santa Teresa

“Na een week ruilen we Nosara in voor het zuiden van de Nicoya Peninsula en Santa Teresa. Ik zie de rit over land, tussen al het stof, niet meteen zitten. Kunnen we niet per boot gaan? Onze bestemming ligt slechts 130 kilometer verderop. Helaas is er geen bootbedrijf te vinden dat de trip aanbiedt. Zelfs geen echt haventje in de buurt.” 

“Maar dat is dan buiten de sympathieke, lokale surfleraar gerekend. Voor ik het weet heb ik de telefoonnummers op zak van verschillende vissers die de trip zien zitten. Eerst voor een hoop geld, maar na wat onderhandelen voor een redelijke prijs. Met onze bagage op het hoofd waden we door het water tot aan de boot.” 

“De kustlijn is hier waanzinnig: zo eindeloos, zo ongerept, zo machtig. Wanneer een groep dolfijnen voor onze boot komt spelen, word ik tot tranen toe bewogen. Van geluk. Ik voel me de rijkste mens ter wereld. Op de achtergrond laat de jonge visser reaggaemuziek uit de luidsprekers klinken.”

National geographic live

“We komen aan in een desolaat vissersdorpje naast Santa Teresa. Het is weer even wennen aan een andere sfeer. De lange hoofdweg door Santa Teresa bulkt van de hippe sapjesbars, galerijtjes, shops en restaurants. Opnieuw hebben we de keuze tussen surfspots, yoga in het woud, heerlijke vegan gerechten en beachbars waar je in een hangmat kan genieten van een van de mooiste reizen van je leven.” 

“Terwijl ik langs rotsen klim, op zoek naar een goede snorkelplek, kom ik voorbij een dode ree. Waarschijnlijk uitgegleden bij hoogtij en niet meer rechtgeraakt op de glibberige stenen. Over een paar uur komen de gieren. Na een geweldige snorkelbeurt, zie ik ze wat later inderdaad rondcirkelen boven hun prooi. Voor een stadsmus als ik voelt dit aan als een live-opname voor National Geographic.”

“Santa Teresa is groter dan Nosara. Drukker ook, al blijft ‘druk’ hier wel relatief. Er hangt een zalig jaren 60-sfeertje, waar alles kan en mag. Honden lopen kris kras door het verkeer. Overal zie je mensen, kinderen op weg naar of van school, brommers en quads – de surfplank achterop of onder de arm. Een heerlijk vrij gevoel en iedereen is verantwoordelijk genoeg om deze ‘chaos’ vlot te laten verlopen.” 

“Costa Rica heeft niet alleen mijn hart veroverd, maar ook mijn hele denken en zijn. Hopelijk kan ik dit gevoel vasthouden als ik weer thuis ben. In België, waar we zo vaak vergeten te genieten tussendoor. Ik maak de belofte om me niet meer zo te laten vangen door stress en om meer energie te sparen voor de dingen die het waard zijn. Reis naar Costa Rica en je komt als een anders mens terug. Beloofd!”

Eten en drinken in Costa Rica, een festijn

· Beach dog Cafe (Nosara)

Je vindt er zowel klassieke junkfood als vegan opties. Ik at er de lekkerste glutenvrije, vegan pizza ooit. Gezellige, ontspannen sfeer en live muziek op woensdag.

 

· Katana (Santa Teresa)

Top Japans restaurant met de beste sushirolls en de lekkerste dim sum gevuld met champignons. Nip er ook van de erg lekkere sake.

 

· Rocamar (noorden van Santa Teresa)

Ideale plaats voor een lunch op het strand. Op het menu: hippe gerechten zoals kale salad, fish taco’s en burgers (vlees, vis en veggie). Ook een topplek om te eten bij zonsondergang, met een heerlijke passievruchtcaiperina als apertief.

 

· La Luna (Playa Peleda)

Prachtig gelegen restaurant, het enige op het strand in de hele regio. Elk gerecht is met veel zorg en smaak bereid. Toch is de grootste troef de machtige locatie.

 

· Kokoswater- en fruitstalletjes op straat

Mijn favoriete stops. Na een surfsessie of gewoon wanneer je het te warm hebt: lekker gekoeld kokoswater drinken uit een opgekapt exemplaar. Het fruit is overheerlijk.

 

>>TIP: Goed internet is hier schaarser dan het aantal uren in de dag. Surfen doe je dus best op de golven, want op het web leidt het tot frustratie. De verbinding valt vaak weg of is heel traag. Al is het wel ideaal als je even helemaal offline wil gaan.

>> Zin om zonnige(re) oorden op te zoeken, maar niet om lang in het vliegtuig te zitten? Deze vijf zonovergoten eilanden liggen op minder dan vijf uur vliegen!